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Como uma rodada de terapia gênica corrigiu o sistema imunológico de 48 crianças

A terapia genética tem se mostrado promissora nos últimos anos para o tratamento de uma série de doenças, incluindo anemia falciforme, hemofilia, várias formas de cegueira hereditária, mesotelioma e distrofia muscular de Duchenne. Uma nova história de sucesso pode em breve ser adicionada a esta lista, com a publicação ontem dos resultados de um ensaio clínico que usou a terapia genética para curar uma doença rara do sistema imunológico em bebês.

O estudo, descrito no New England Journal of Medicine, foi realizado por pesquisadores da UCLA e do Great Ormond Street Hospital, em Londres, ao longo de cinco anos, começando em 2012.

Sobre ADA
A adenosina desaminase (ADA) é uma enzima encontrada em um tipo de glóbulo branco chamado linfócitos, que são principalmente ativos no cérebro, trato GI e glândula timo. Os linfócitos produzem anticorpos e atacam as células infectadas, por isso são cruciais para o sistema imunológico.

O trabalho da ADA é converter uma molécula que é prejudicial aos linfócitos em uma versão não prejudicial de si mesma. Se o ADA não consegue fazer sua mágica, essa molécula começa a se acumular nos linfócitos, tornando-se tóxica e, por fim, matando as células – e deixando o sistema imunológico virtualmente indefeso, altamente vulnerável a invasores como vírus e bactérias.

Mutações no gene ADA significam que o corpo não produz enzima suficiente para realizar seu trabalho com sucesso. Essa deficiência de ADA leva a uma condição chamada imunodeficiência combinada grave (SCID). Aqueles que sofrem de SCID podem não apenas ficar doentes com muita facilidade, mas condições que seriam neutralizadas por um sistema imunológico normal rapidamente se tornam mortais para eles.

A SCID era mais conhecida como “doença do menino bolha” depois que David Vetter, um menino nascido no Texas em 1971, passou 12 de seus 13 anos de vida envolto em uma bolha de plástico para protegê-lo dos germes.

Cerca de 20 mutações genéticas diferentes podem causar SCID; ADA-SCID se refere à imunodeficiência causada pela falta da enzima ADA: imunodeficiência combinada grave devido à deficiência de adenosina desaminase – um pouco demais. A pior parte do ADA-SCID é que ocorre em bebês; a maioria é diagnosticada com a doença antes mesmo de ter seis meses de idade e, sem tratamento, normalmente não vive além dos dois anos.

A ADA é rara, estimada para ocorrer em cerca de 1 em 200.000 a 1.000.000 recém-nascidos em todo o mundo; os genes ADA da mãe e do pai devem ter mutações para que a criança tenha essa condição.

Um Novo Tratamento
O primeiro passo no tratamento da terapia gênica foi a coleta das células-tronco hematopoéticas, que são as que fabricam as células do sangue, dos pacientes. Os pesquisadores então inseriram uma cópia intacta do gene ADA nas células-tronco usando um vírus de RNA chamado lentivírus (o lentivírus mais conhecido é o HIV).

As células alteradas foram reinjetadas nos pacientes, onde passaram a produzir ADA normalmente, gerando células imunes saudáveis.

De um total de 50 pacientes – 30 nos EUA e 20 no Reino Unido – com ADA-SCID, 48 parecem ter se livrado de sua condição graças à terapia genética, sem complicações relatadas. Os dois pacientes que não tiveram sucesso com a terapia voltaram aos métodos de tratamento tradicionais e não experimentaram quaisquer efeitos adversos como resultado de terem tentado a terapia.

Se, ou esperançosamente quando, a terapia genética se tornar o tratamento ideal para ADA-SCID, será um alívio bem-vindo das opções tradicionais, que não são agradáveis ​​nem baratas: os pacientes precisam de injeções semanais de ADA até que um transplante de medula óssea possa ser feito , e na ausência de um doador, eles devem receber injeções consistentemente, tomar antibióticos e se submeter a infusões de anticorpos pelo resto da vida.

“Se aprovado no futuro, este tratamento pode ser padrão para ADA-SCID e, potencialmente, muitas outras condições genéticas, eliminando a necessidade de encontrar um doador compatível para um transplante de medula óssea e os efeitos colaterais tóxicos frequentemente associados a esse tratamento”, disse Dra. Claire Booth, co-autora do estudo e consultora em imunologia pediátrica e terapia genética no Great Ormond Street Hospital de Londres.

Não há menção ao custo da terapia, nem se isso poderia ser um fator proibitivo para torná-la uma opção viável. No entanto, o estudo é encorajador não apenas por seu potencial para revolucionar o tratamento de ADA-SCID, mas como um prenúncio da promessa da terapia genética para uma infinidade de doenças genéticas.

“As pessoas nos perguntam, isso é uma cura? Quem sabe a longo prazo, mas pelo menos até três anos, essas crianças estão bem ”, disse o Dr. Stephen Gottschalk, que não esteve envolvido neste estudo, mas realizou uma terapia genética semelhante em crianças com SCID no St. Jude Children’s Research Hospital em Memphis. “A função imunológica parece estável ao longo do tempo, então acho que parece muito, muito encorajador.”

Vanessa Bates Ramirez para SingularityHub.

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